NFL 2014 Preview: New Orleans Saints

Risultato 2013: 11-5, hanno sconfitto i Philadelphia Eagles nel Wildcard Game, poi hanno perso con i Seattle Seahawks nel Divisional.

Partenze chiave: Darren Sproles (RB), Lance Moore (WR), Jonathan Vilma (LB), Roman Harper (S), Malcolm Jenkins (S), Will Smith (DE)

Arrivi chiave: Jairus Byrd (S), Champ Bailey (CB, rilasciato), Jonathan Goodwin (C), Brandin Cooks (rookie CB), Stanley Jean-Baptiste (rookie CB)

 

Attacco

I Saints hanno dovuto fare spazio finanziariamente in questa offseason per aggiornare il roster, ma la mossa che ha non ha ancora convinto molti osservatori è la decisione di separarsi dal running back a doppia attitudine, Darren Sproles. “Sprolesy”, come era conosciuto ai compagni di squadra, ha usato la sua piccola dimensione, la rapidità di movimento e la velocità per creare un matchup da incubo per gli avversari; le sue mani, inoltre, erano un’arma affidabile per la cattura di un passaggio da Brees in ogni occasione. Payton aveva chiamato Sproles, Mark Ingram e Pierre Thomas come “The Three Horsemen”.

Ingram, un ex prima scelta per NO nel 2011, è ben consapevole che la pressione su di lui è cresciuta, e sarà chiamato a produrre più che mai. Non solo a causa della partenza Sproles, ma anche perché questo è un anno di contratto per Ingram, dato che i Saints non hanno raccolto la sua opzione lo scorso anno. Ingram e Thomas, insieme con i giovani Khiry Robinson e Travaris Cadet, cercheranno di dare nuova vita al reparto corse dei Saints. Payton e il coordinatore offensivo Pete Carmichael Jr. vorrebbero creare più equilibrio, in similitudine ai risultati del 2009, quando i Saints registrarono 2.106 yds in stagione regolare, rispetto alle 1.473 yds della scorsa stagione.

I Saints sono ancora guidati da ciò che è stata la loro forza incrollabile negli anni successivi all’uragano Katrina: un attacco ad alto numero di ottani alimentato dal quarterback Drew Brees, un grande braccio ed una grande intelligenza per il football, capace di stabilire numerosi record in NFL. Per sei stagioni consecutive, Brees ha registrato almeno 30 passaggi da touchdown e 4.000 yards di passaggio. C’è da aspettarsi una replica in questa stagione. Il nero e l’oro ha fatto uno sforzo per ottenere più gioventù in squadra quest’anno, ma il nucleo offensivo con esperienza è ancora quello in grado di guidare la nave. Jimmy Graham, uno dei bersagli preferiti di Brees, è già in forma. Il tight end più pagato della NFL ha lavorato molto per l’estensione del contratto, ma lo ha fatto trascorrendo quel tempo diligentemente al lavoro, solo in palestra.

Il quarterback Drew Brees può dire che si sente come se avesse 25 anni ed ha la voglia di giocare fino a quando ne avrà 45, ma la realtà è che ne ha ben 35 e la sua salute è più delicata e bisognosa di ricevere meno colpi possibile.

Pertanto, la linea offensiva ha bisogno non solo di fare il proprio lavoro, ma farlo molto bene. Brees ha sentito le minacce avversarie più vicino del solito nella scorsa stagione, sopportando 37 sacks. La linea ha alcune facce da veterani di talento: le Guardie Pro Bowl Ben Grubbs e Jahri Evans, e l’affidabile pilastro Zack Strief a Right Tackle. Brees e i Saints sperano di vedere una grande crescita da Terron Armstead a Left Tackle, nel ruolo più delicato della OL, ora che entra nella sua seconda stagione da professionista. Nel frattempo, un altro pro del secondo anno, il undrafted Tim Lelito, spera di essere il bloccatore al centro.

In questa offseason, il general manager Mickey Loomis ha riportato l’ ex Saint Jonathan Goodwin, in ogni caso, come assicurazione. Goodwin giocò la prima volta a New Orleans come guardia, poi ha continuato ad avere una grande carriera al centro, tra cui un Pro Bowl e un anello di Super Bowl. Lelito potrebbe essere alternato tra le due posizioni, come è successo nella scorsa stagione.

 

Difesa

La difesa dei Saints ha costruito molto del successo della scorsa stagione. E’ difficile credere che il 2013 sia stato il primo anno a New Orleans per il defensive coordinator Rob Ryan. Nell’anno inaugurale di Ryan, la difesa dei Saints è passata da ultima del campionato 2012 al quarto posto nel 2013.
I Saints hanno detto addio a molti veterani in questa offseason, aprendo la strada finanziaria per aggiungere il 12 volte Pro Bowler Champ Bailey, ma con un colpo di scena, quest’ultimo è stato rilasciato solo qualche giorno fa.

Le aspettative sono alte per questa difesa rielaborata: Ryan ha ammesso, senza mezzi termini, che la difesa ha faticato a creare palle perse la scorsa stagione, e che questo obiettivo è in cima alla lista per questa stagione.La difesa ha registrato infatti 39 turnover durante la loro corsa al Super Bowl 2009. La scorsa stagione unità di Ryan ne ha registrati 19, quarto minor numero in campionato, davanti solo ai San Diego Chargers, New York Jets e Houston Texans.

Questa esperienza significa che NO vuole avere alcune opzioni versatilità in caso di infortunio o di una giornata pessima.
Vaccaro sta recuperando il tempo perduto dopo che la sua clamorosa stagione da rookie è stata interrotta da due commozioni cerebrali e quindi da una caviglia fratturata nella Settimana 16. E’ finito terzo lo scorso anno, come Rookie of the Year difensivo e ha fame di costruire sul suo successo iniziale.

Vaccaro è sia divertente da guardare ed efficace sul campo a causa di uno stile di molti descrivono come “spericolato”. Per questa stagione, Vaccaro è ora in possesso di quella esperienza che può preservalo maggiormente, insieme alla sua intelligenza naturale, al suo istinto ed a un pizzico di buon senso. Questa combinazione dovrebbe portarlo a essere sia un’arma preziosa che pericolosa per la difesa dei Saints.

Lo staff tecnico è già entusiasta del salto che Vaccaro ha fatto dal primo al secondo anno, solo da guardandolo nel mini-camp, nell’ OTA e nel camp. Il 23enne dice che i suoi obiettivi personali per questa stagione sono più alti rispetto alla passata stagione, e sotto la vigilanza del defensive coordinator Rob Ryan, otterrà la possibilità di portare a compimento questi obiettivi. Ryan si basa molto sui suoi safety nel gioco, avendone spesso tre in campo contemporaneamente. La secondaria di NO è profonda, ma gli schemi creativi di Ryan saranno caratterizzati da Vaccaro e dai reparti wideout che lui affronterà.

Anche se i nuovi arrivati come Brandin Cooks hanno forse la proprietà di far sentire Brees “ringiovanito” e dotato il QB di una pletora di armi a disposizione, Brees ha ancora il lusso di poter contare su compagni di battaglia, testati in tempo di crisi. Sette membri dell’attacco che ha vinto il Super Bowl nel 2009 sono ancora presenti e sanno con precisione cosa si deve fare per arrivarci: Brees, WR Marques Colston , WR Robert Meacham, RB Pierre Thomas, C Jonathan Goodwin, G Jahri Evans e T Zach Strief .

 

Il Superdome

I Saint sono consapevoli del loro tallone d’Achille: le partite lontane dal Superdome. Per raggiungere il Super Bowl, NO ha bisogno di migliorare il record di 3-5 in trasferta, che li ha paralizzati nella stagione regolare dello scorso anno. Dal 2006, prima stagione di Payton come capo allenatore, i santi sono 36-28 in trasferta nella stagione regolare.

Il secondo anno da capo allenatore di Sean Payton, dopo la sospensione “Bountygate” dovrebbe essere ancora più fecondo del primo, quando i Saints sono andati 11-5 e hanno raggiunto il secondo turno dei playoff. La difesa della NFL n° 4 del 2014 avrà tre aggiunte nella secondaria – Champ Bailey, Giairo Byrd e il rookie cornerback Stanley Jean-Baptiste – insieme con il ritorno da standout della safety al secondo anno Kenny Vaccaro dopo una stagione interminabile con l’infortunio alla gamba. Segnare non è mai stato un problema con Drew Brees al quarterback. I Saints però, devono diventare una squadra migliore fuori casa, dopo un maligno 3-5 nel 2013, anche in previsione delle possibili locazioni delle partite di playoff.